Døden av gode råd

Som de interesserte vet er skribenten Christopher Hitchens alvorlig kreftsyk, og sjansene til at han kommer til å leve særlig mye lenger er ikke overveldende. Enn så lenge har han imidlertid knapt latt pennen hvile. Både hos hos Slate og ellers drypper essayene inn. Og man kan mene hva man vil om Hitchens ulike agendaer: det å skrive essay er noe han behersker.

Sist ute er et essay i Vanity Fair , hvor han beskriver situasjonen som kreftpasient med slette utsikter. Situasjonen minner om den her hjemme, slik den blant annet er beskrevet hos Arachne: man overstrømmes av «gode råd». Som Hitchens skriver: Les mer »

"Reality check" mens du venter

Det har vært mye «folk som snakker med døde» i offentligheten i det siste. En gang var John Edwards og hans Crossing Over det store i bransjen. Her kan du høre Skeptics Guide to the Universe snakke om det.*

Les mer »

Alternativbehandling i svensk valgkamp

Det stunder mot valg i Sverige, og allehånde gode formål er gjenstand for omsorgsfull oppmerksomhet. Det inkluderer tydeligvis også alternativbehandlingens triste skjebne. Det er visst bare noen få som får statlig støtte, og særordningene er ikke gode nok. Riktignok slipper homøopatiske remedier å dokumentere effekt før salg, men det er stadig noen som betaler moms, og kvakksalverlovgivningen har noe uskjønt å si om å behandle barn under åtte år.

Alt dette finnes det politikere som vil endre. De er godt spredd utover det politiske landskapet, men at de gjør det til sak under valget medfører heldigvis også at svenske Vetenskap och folkbildning også tar bladet fra munnen. I Dagens Nyheter i dag lanserer de blant annet krav om at uvirksomme behandlinger ikke skal støttes:

Av denna anledning vill vi att det offentliga stödet till alternativa behandlingar från stat, landsting och kommuner ska upphöra. Det offentliga ska inte lägga skattebetalarnas pengar på icke-fungerande metoder och inte heller ha specialregler där de slipper de strikta krav på bevisad effekt som ställs på annan vård. Sjukvården ska inte remittera patienter till alternativmedicinska utövare och landstingen ska inte ha avtal med dem. Vi talar inte här om ett allmänt förbud mot alternativa behandlingar, utan bara att det offentliga stödet ska upphöra.

Underskrives herfra.

(Takk til Eirik for tips.)

Quackbusting i Kina – ikke uten risiko

Det er ikke bare engelsk injurielovgivning som gjør det risikabelt å være høylytt kritisk, inkludert til tøv i «vitenskapens» klær. Vi har vært innom tidligere er det ikke alle steder det er like lett å få gjennomslag for den kritiske etterprøving som forskning er avhengig av. For eksempel er det ikke helt uproblematisk i Kina.

Men det er heller ikke helt uproblematisk å si fra. I artikkelen Lies, damned lies, and Chinese science forteller Sam Geall om noen av problemene kritiske kinesiske forskere møter når de forsøker å ta vitenskapelig ethos på alvor:

“What is the definition of a good person?” Wang Jisi, dean of the School of International Studies at Peking University, asked at a graduation address in July. His answer: “He does not cheat in exams, or plagiarise another scholar’s work, or cut corners in construction projects, or sell fake goods or accept bribes.” All fairly uncontroversial, you might think, especially considering the occasion. But, in fact, Wang was bravely addressing an issue that surfaces almost every day in the Chinese media. He was taking a stand in the continuing battle between those who uphold academic and scientific values and those others who can still achieve high status and rewards in China from peddling pseudoscience.

Konflikten med resulterende skader bør du lese mer om her. Med noen mindre unntak for stil (stålstenger?) høres mye av det veldig kjent ut.

(Via Ben Goldacre.)

"Skeptikerskolan" – en håndbok

Det er ikke bare Virrvarr som har skeptikerskole. Bloggerne bak Tankebrott har faktisk tatt det så langt som til å gjøre det til en bok ved nettopp navnet Skeptikerskolan. Handbok i kritiskt tänkande:

I dagens samhälle bombarderas du hela tiden med budskap. Det är lätt att drunkna i informationsflödet. Det är svårt att se vad som är sant och falskt, svårt att veta vem du kan lita på. Försäljare, debattörer, reklambyråer och kvällstidningar försöker alla styra dina val. Det är lätt att bli lockad av enkla lösningar och fantastiska erbjudanden.

Vad som behövs enligt författarna till Skeptikerskolan är en massiv dos av kritiskt sunt förnuft. En ordentlig omgång skeptiskt tänkande. Boken är ett verkningsfullt vapen mot bluffmakare, falska profeter och kvacksalvare. Men också en hisnande guide till den mänskliga fantasins mest vansinniga och uppseendeväckande teorier och idéer.

Jeg har ikke sett boken ennå, men det ser ut som et utmerket tiltak. Og mottoet er lovende – «Grundregeln lyder: Vi kan alla bli lurade.» Som Randi pleier å si.

Sjekk den gjerne ut og si din mening. I mellomtiden er Tankebrott føyd til i bloggrullen. (Jeg har lagt innholdsfortegnelsen under.) Les mer »

En pharyngulert aften: PZ Myers i Oslo

Som noen vil ha fått med seg i høyremargen er bloggosfærens mangetentaklede skeptiker-ateist-biolog PZ Myers i Oslo i ettermiddag og kveld.

Først er det foredrag på Litteraturhuset fra 1530-1700, om Creationism in America:

The creationist movement in the USA has been the product of several factors: the frustration of believers at the exclusion of sectarian myths from the public schools, an ongoing reaction against modernity, an unwarranted deference to religious belief, and the excessive surrender of public education to entirely local control, which makes them vulnerable to special interest groups, like the religious right. In particular, the mingling of patriotism with religiosity that was fueled by the Cold War as an easy signifier of anti-Communism has now led to a virtual jihad against secularism in American culture. I’ll be discussing this history, and also describing recent progress that gives us some hope for a return to rationality in our national mindset…and I’ll be proposing that an active anti-religious counter-movement is essential to protecting science and science education.

Deretter er det sosialt tiltak i regi av Studentenes Skeptikerlag, i form av grilling i Frognerparken. Med PZ på plass.

Som arrangørene sier: SSL kan dessverre ikke stille med grill til så mange påmeldte, så vennligst TA MED MAT OG DRIKKE OG GRILL SELV! (Og blir det dårlig vær… – vel les selv under «skeptiske aktiviteter» i margen.)

En gigant er borte

Forfatteren, matematikkpopularisatoren, Lewis Carrol-kjenneren, tryllekunstneren og skeptikeren Martin Gardner døde i går, i en alder av 96 år.

Gardner var en skarp intellektuell med bredt interessefelt. På grunn av hans mangeårige (1956-81) og innflytelsesrike spalte «Mathemagical Games» i Scientific American omtaler mange Gardner som matematiker, men i den grad han hadde noe som lignet en ferdig utdannelse var det innen filosofi. Som så mange andre av sin generasjon kom det å fullføre universitetsgrader i bakleksa, problematisert både av økonomiske kriser og en verdenskrig.

Han livnærte seg som skribent, og det er kombinasjonen av den halvstuderte filosofen, skribenten og hobbymagikeren som gjorde ham til skeptikerbevegelsens «grand old man». Les mer »

Farene ved vitenskapsfornektelse: "Ideas worth sharing"

Forfatteren av Denialism, forskningsjournalisten Michael Specter, snakker om farene ved vitenskapsfornektelse på TED Talks. Slett ikke ille. «Ideas worth sharing», indeed:

BCA kaster inn håndkleet

Den stadig mer diskrediterte organisasjonen British Chiropractic Association har som kjent saksøkt forfatteren Simon Singh for injurier. Etter en dag i retten som må formodes å gi BCAs ledelse mareritt i lang tid fremover, vant Singh en avgjørende seier i fortolkningsspørsmålet. Det har «bare» kostet ham to år og over hundre tusen pund, som han alt har signalisert at han vil prøve å få BCA til å betale ham (pengene, ikke årene).

Dagens gladnyhet er altså at BCA har gitt opp å forfølge søksmålet videre. I sin pressemelding(pdf) i dag gjør de et halvhjertet forsøk på å ro seg unna skaden de har påført både seg selv og Singh gjennom denne lite gjennomtenkte rettssaken:

As those who have followed the publicity surrounding this case will know, Simon Singh has said publicly that he had never intended to suggest that the BCA had been dishonest. The BCA accepts this statement, which goes some way to vindicating its position.

Jeg tror man skal både være kiropraktor og ta på seg sine mest rosenrøde briller for å se noe sannhet i den avslutningen.

Les mer »

Afrikanske skeptikere

Man kan godt være unnskyldt for å tenke seg at skeptikerbevegelsen stort sett er et vestlig fenomen. Det er ikke helt galt. De fleste grupper finnes nok i Vest-Europa med kulturelle utløpere – Canada, Australia, USA, etc. Men det finnes også betydningsfulle grupper i India, og en lang rekke østeuropeiske grupper med lang historie.

Og det finnes også grupper i Afrika. Om enn, etter hva jeg kan se, først og fremst i Sør-Afrika. Siden jeg én gang i verden valgte afrikansk historie som fordypning (både på grunn- og mellomfag) er det av en viss interesse fortsatt. Selv om det kanskje er andre regioner av Afrika som interesserer meg mer for øyeblikket, var det uansett svært interessant å følge opp Lay Scientists bloggrull med afrikanske skeptikerblogger. Les mer »

Utvidet kampanje mot britisk injurielovgivning

Førjulsnissen har vært innom med flatpakken fra helvete i årets travleste periode. Men vi rekker å gjøre oppmerksom på en viktig oppdatering i Sense About Science sin kamp mot britisk injurielovgivning. Siste nytt er at

Sense About Science has joined forces with Index on Censorship and English PEN and their goal is to reach 100,000 or more signatories in order to help politicians appreciate the level of public support for libel reform.

Som kampanjesidene forteller, kan dette trenges:

English PEN and Index on Censorship launched their ‘Free Speech Is Not For Sale’ report in early November. It detailed the chilling effect of English libel law on freedom of expression in the UK and across the world.

Flere av sakene, betydningen av og muligheten for å undertegne det nye oppropet finnes på libelreform.org.

Skriv under og spre ordet!

Synsk skeptiker? (Derren Brown trår til igjen)

Britisk illusjonist slår til, melder Dagbladet. Nærmere bestemt ved å «forutsi» lottotallene på direkten. I et forsøk på å late som om man ikke vet hva «illusjonist» betyr, og dermed opprettholde mysteriet fortsetter man slik:

I beste sendetid utbrøt Brown at han var like overrasket som sine seere at han fikk det til.

Illusjonisten påstår hardnakket at det hele skjedde på direktesendt TV. … Skeptikerne derimot, betviler både Browns framgangsmåte og at tv-stuntet i det hele ble tatt sendt direkte.

Men med mindre unge Brown har tilsluttet seg «the dark side» siden sist, holder han imidlertid løftet sitt, som inkluderer å forklare trikset – i morgen. Brown er nemlig ellers av de mer kjente tryllekunstner-skeptikerne i Storbritannia. Som nevnt tidligere, blant annet her og her.

Browns blogg er ikke tilgjengelig for øyeblikket pga stor trafikk (nææh). Det er kanskje ikke helt realistisk å vente at det er fordi folk vil vite hvordan trikset ble gjennomført. Men den som vil kan se kule klipp med Brown herfra.

Vis meg en «synsk» som er mer imponerende…

Diettrådgivning a la Mitchell & Webb – og litt for mange andre

Funnet noen gode kostholdsrådgivere i det siste? Det er mulig de har andre råd enn disse to.

Mitchell & Webb står som de fleste husker bak blant annet sketsjen om den alternative legevakten. Her tar de Robert Young og den gjengen på kornet også: Enkle standardspiel, og man kan simpelthen aldri kjøpe seg for mange verdiløse doktorgrader.

(Via Science Punk)

Lett konspiranoide spørsmål

Som jeg nevnte i forbindelse med en av gårsdagens kommentarer er det en litt morsom bakgrunn til den lett insinuerende undertonen Rolf Kenneth Myhre har når han «spør»:

Hvem sponser alle disse hundrevis av bøker du skriver anmeldelser av? Påstår du at du gjør jobben for Skepsis fullstendig gratis, uten noen form for vederlag eller bonus?

I den nokså kjedelige hverdagen tilhører svaret altså mest kategorien «universitetet». Men Rolf Kenneth har (sammen med enkelte andre) på et eller annet tidspunkt forvillet seg over i en litt mer spennende versjon av verden, hvor Skepsis er en frontorganisasjon for New World Order, med et bestemt oppdrag: Les mer »

Underskriftskampanje for Simon Singh – og mot britisk injurielovgivning

Som noen sikkert har fått med seg, er den britiske fysikeren og vitenskapsformidleren Simon Singh i hardt vær om dagen. Han har vært offentlig ute og kritisert den britiske kiropraktorforeningen fordi den og dens medlemmer promoterer behandlinger det ikke finnes akseptabel dokumentasjon for virkningen av.

Artikkelen sto i The Guardian og inneholdt følgende avsnitt:

«The British Chiropractic Association claims that their members can help treat children with colic, sleeping and feeding problems, frequent ear infections, asthma and prolonged crying, even though there is not a jot of evidence. This organisation is the respectable face of the chiropractic profession and yet it happily promotes bogus treatments.»

Resultatet var ikke at BCA gjorde sitt for å dokumentere at de hadde rett. Det ville vært sjanseløst. Istedet grep de til britiske juksemakeres våpen nr.1: håpløst foreldete lover om injurier, en lov som har ført til «injurieturisme» fra rikfolk over hele verden mot deres kritikere. Og som advokat-bloggeren Jack of Kent kunne formidle, ble rettens tolkning av Singhs tekst en helt annen enn hans egen. Nemlig at BCA og kiropraktorer ikke gjorde dette mot ikke av en feilaktig overbevisning. Og at han måtte bevise dette for retten for å unngå en astronomisk sum i erstatning. Les mer »